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NASA拍到外太空神秘問號 專家認可能是星系碰撞結果

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NASA拍到外太空神秘問號 專家認可能是星系碰撞結果

美國有線電視新聞網(CNN)報導,這張以近紅外線拍到的原始照片是在7月26日釋出,捕捉到一對年輕恆星赫比格-哈羅46/47(Herbig-Haro 46/47)的影像,問號物體則在照片一角。這對恆星距離我們1470光年遠,位於銀河系內的船帆座(Vela constellation),它們仍在活躍地形成,且運行軌道接近彼此。

自1950年代起,太空與地面望遠鏡就在觀測與研究這兩顆恆星,但高度敏感的韋伯太空望遠鏡(James Webb Space Telescope)拍到迄今解析度最高且最詳盡的影像。NASA斥資約90億美元(約新台幣2873億元)打造的韋伯太空望遠鏡,能以比其他太空望遠鏡更長波長的光來觀測宇宙。

韋伯太空望遠鏡揭示了有關宇宙起源的資訊,但科學家在這張影像背景中發現這個神秘物體,留下更多待解決的問題。科學家尚未仔細觀測或研究過這個宇宙問號,因此無法確切得知這個物體的起源與組成。

但根據這個物體的外觀與位置,他們的確有一些頭緒。

伊利諾州立大學(Illinois State University)物理系助理教授卡普蘭(Matt Caplan)說:「你可以排除的第一件事就是,這是銀河系中的恆星。恆星總是有些非常大的尖銳物,這是因為恆星是點狀的。」

卡普蘭又說,如果仔細觀測,韋伯太空望遠鏡通常可以讓你看到6到8個恆星「尖頭」。他提到問號形狀的現象時說:「這馬上告訴你這不是一顆恆星」。

韋伯太空望遠鏡的科學探索行動是由太空望遠鏡科學研究所(Space Telescope Science Institute)管理,該研究所的外聯辦公室教育與外聯科學家布里特(Christopher Britt)說,這可能是兩個星系合併的結果,可能發生在數十億光年外,比赫比格-哈羅46/47還要遠得多。

布里特說:「我們的銀河系外還有很多、很多星系。這看起來像是你經常會碰到的事-隨著星系在宇宙時間內增長與演化-它們有時候會與附近鄰居相撞。」

「當那種情況發生了,他們可能會被扭曲成所有不同形狀,顯然包括問號在內。」

專家說,這可能是首次看到這種特定物體,但星系合併成像問號的形狀先前也曾發生過,包括烏鴉座(Corvus constellation)天線星系(Antennae Galaxies)出現的翻轉問號形狀。布里特說,除此之外,大多數的星系在形成的歷史中,有許多類似這種的相互作用,但不會持續很長一段時間。

卡普蘭說:「在太空中無法讓任何東西不動。太陽繞著銀河系運行時會移動,而由恆星組成的銀河系會隨著引力拉扯的方向移動。」

布里特說,這樣的合併也是我們自身銀河系的最終命運,銀河系將在約40億年內與仙女座星系(Andromeda galaxy)合併,但不知道會形成什麼形狀。

布里特指出,這個問號形狀也可能「表明這兩個星系受引力影響發生合併」。他說:「依我看來,問號頂部的鉤子形狀,看起來很像我們所稱的潮尾(tidal tail),也就是恆星與氣體流被扯掉並飛入太空。」

布里特與卡普蘭說,蒐集了有關這個物體的更多光譜數據,便可得知更多關於距離與化學成分的細節。